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Internet: el proyecto militar que conectó y transformó al mundo

A finales de los años 50 comenzó como una red de datos e intercambio de información, en respuesta a un gran avance tecnológico de la Unión Soviética.
imagen de un globo terraqueo conectado por varios satélites
A partir de la década del 2000, la llegada de internet a las masas comenzó una revolución digital. (Foto: Getty Images)

El 17 de mayo se celebra el Día Mundial del Internet. Esta es la historia de cómo nació y evolucionó esta tecnología que transformó las telecomunicaciones e impactó la vida cotidiana de la mayoría de los habitantes del mundo. 

Si hoy podemos −desde nuestros smartphones− ver TikToks, googlear dudas, usar Chat GPT, pedir un Uber, ver series en Netflix o hacer videollamadas con amigos y familiares al otro lado del mundo, es por esta tecnología que comenzó a gestarse durante la segunda mitad del siglo XX, pero ¿cómo inició todo?

La historia se remonta a los años 40, recordemos que la Segunda Guerra Mundial azotó a varias naciones de 1939 a 1945. Durante este difícil periodo, surgieron avances tecnológicos como las computadoras, las primeras de las que se tiene registro fueron la ENIAC, desarrollada en Estados Unidos y la Z1 en Alemania.

Al terminar la guerra, muchos países europeos −entre ellos Alemania− estaban en ruinas y, por varios años, la prioridad fue la reconstrucción de las ciudades, del tejido social y la reactivación económica. La inversión en ciencia y tecnología quedó en segundo plano.

Por otro lado, Estados Unidos y la Unión Soviética se pusieron a la cabeza tecnológica y entraron en un álgido enfrentamiento político, conocido como la Guerra Fría, en el que buscaban imponer su ideología y su modelo económico (el capitalismo y el socialismo). 

Este periodo inició desde 1945 y se extendió hasta 1991, cuando la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas (URSS) se disuelve oficialmente. En medio del conflicto, surgieron avances científicos y tecnológicos que cambiaron el rumbo de la historia, como el desarrollo aeroespacial, los satélites y sí, el internet

Línea del tiempo de la historia del internet

A finales de los años 50 comienza la historia del internet, una red de datos e intercambio de información que se gestó como un proyecto militar por parte del gobierno de EU, en respuesta a un gran avance tecnológico de la Unión Soviética: 

1957. En octubre, la Unión Soviética lanza al espacio el Sputnik 1, el primer satélite artificial de la historia.

1958. Como respuesta, el Departamento de Defensa de EU crea la Agencia de Proyectos para la Investigación Avanzada (ARPA, por sus siglas en inglés), que fue independiente de otras unidades de investigación y desarrollo militar. Contó con sustanciosos fondos para generar “tecnologías no convencionales” y tenía en sus filas a científicos de élite.

Imagen de la computadora TX-2 del MIT que entró en funcionamiento en 1958. Leonard Kleinrock desarrolló su teoría matemática de las redes por paquete experimentando con este equipo. (Foto: MIT Museum)

¿Quiénes eran esos científicos? Muchos de ellos eran profesores y estudiantes del Massachusetts Institute of Technology (MIT), como Joseph Carl Robnett Licklider, quien fue director del programa de investigación informática de ARPA, Leonard Kleinrock y Lawrence G. Roberts

1961. Leonard Kleinrock publicó un paper sobre la teoría de conmutación de paquetes, que era parte de su tesis doctoral en el MIT. En 1963 fue contratado como académico en la University of California, Los Angeles (UCLA) y en 1964 su investigación de doctorado se publicó bajo el título Redes de comunicación: flujo y retraso de mensajes estocásticos. Este libro fue vital para el desarrollo del internet

1962. Joseph Carl Robnett Licklider explica en un informe del MIT su concepto de “Red Galáctica”, una red interconectada globalmente a la que se podría acceder a los mismos datos desde diferentes computadoras, desde cualquier lugar del mundo. 

1965. Partiendo de la idea de la Red Galáctica de Licklider y, sobre todo, de la teoría de paquetes propuesta por Kleinrock, los investigadores Lawrence G. Roberts y Thomas Merrill lograron conectar dos computadoras, generando la primera red informática de la historia. 

Este experimento fue un hito porque demostró que era posible compartir datos de forma remota, dado que la conexión se hizo a través de una línea telefónica de baja velocidad, entre una computadora TX-2 construida y ubicada en el edificio del Lincoln Lab del MIT en Massachusetts y una Q-32 que se encontraba en el System Development Corporation de Santa Mónica, California.

La computadora TX-2 tenía una memoria principal de 64K y funcionaba con transistores, fue la primera en conectarse con otro ordenador desde Massachusetts hasta California. (Foto: MIT Museum)

1966. Tras el éxito de su experimento con Merrill, Lawrence G. Roberts desarrolla el primer plan de ARPANET que se publicó en 1967 y fue conocido como Towards a cooperative Network of Time-Shared Computers (Hacia una red cooperativa de ordenadores de tiempo compartido), de acuerdo con un texto publicado en el sitio web de la Internet Society.

1968. Tras delimitar las bases técnicas del incipiente ARPANET, fue necesario recurrir a desarrolladoras de tecnología para buscar el avance de este proyecto. Fue así que, junto a la empresa Bolt Beranek y Newman (BBN), se crearon los Interface Message Processors (IMPs) en los que se conectaron los nodos con minicomputadoras.

Otra empresa, la Network Analysis Corporation (NAC) trabajó con la ARPA en el diseño de la topología y arquitectura de la red (ARPANET); mientras que, un equipo a cargo de Leonard Kleinrock en la UCLA diseñó los equipos de medición y control. 

1970. En diciembre de este año, el Network Working Group (NWG), bajo la dirección de Stephen Crocker, publicó el protocolo inicial de host a host de ARPANET, identificado con las siglas NCP (Network Control Protocol), el cual se implementó entre el 71 y 72, permitiendo a los usuarios de la red desarrollar aplicaciones. 

Es importante hacer un paréntesis porque en la década del 70, la ARPA cambió su nombre a DARPA (Agencia de Proyectos de Investigación Avanzados de Defensa), aunque el proyecto continuó formando parte del Departamento de Defensa de EU.

Más allá del MIT y la UCLA, en los años siguientes, ARPANET fue enlazando a un número cada vez mayor de universidades e instituciones prioritarias para el desarrollo tecnológico de Estados Unidos, pero en 1970 aún no se veía con fines comerciales pues se trataba de un proyecto militar, que en el contexto de la Guerra Fría podría representar una ventaja frente a la Unión Soviética.

El mapa muestra las instituciones estadounidenses conectadas a ARPANET en marzo de 1972. (Foto: UCLA)

Sin embargo, lo que sí era un negocio floreciente en los años 70 eran las industrias de los semiconductores y la aún incipiente computación, que se establecieron en la Bahía de San Francisco, California, conocida desde entonces como Silicon Valley. Hasta nuestros días, las mayores empresas tecnológicas de EU tienen su sede ahí. 

1972. Ya con todos los host de ARPANET conectados bajo el protocolo NCP, surge el correo electrónico y se crea el concepto de “arquitectura abierta” que propone ampliar la red; que de acuerdo con mapas de la UCLA, en marzo de ese año ya enlazaba a 25 instituciones del país y en agosto aumentaron a 29.

El mapa muestra las instituciones estadounidenses conectadas a ARPANET en agosto de 1972 y como podemos ver, se incrementaron con relación al mes de marzo. (Foto: UCLA)

Y aquí surge un nuevo nombre que marcará el futuro del proyecto ARPANET: Robert Kahn. Además de ser profesor de ingeniería en el MIT, trabajó en la empresa Bolt Beranek y Newman (BBN) que en el 68 había desarrollado los IMPs

En el 72, se une a DARPA y en octubre de ese año participó en la International Computer Communication Conference donde conectó 40 computadoras a través de ARPANET, fue la primera vez que el proyecto se presentó de manera pública. 

Kahn fue director de la Oficina de Técnicas de Procesamiento de la Información de DARPA e impulsó su visión de una red de arquitectura abierta; sin embargo, esto técnicamente era limitado por el Protocolo de Control de Red (NCP) en el que se basaba ARPANET, ya que solo direccionaba a Procesadores de Mensajes de Interfaz (IMPs).

¿Comienza el internet como lo conocemos actualmente?

1973. Para abrir la red, este año comienza a desarrollarse un nuevo protocolo: el Transmission Control  Protocol/ Internet Protocol (TCP/IP). Éste buscaba que cada red fuera independiente y no hubiera cambios si otra se desconectaba, querían que fuera más eficiente y se pensó en “cajas negras” que interconectaran las redes sin almacenar información sobre las conexiones y esperaban que no hubiera un control central para que la operación se diera sin mediaciones. 

Esta fue la primera versión de lo que actualmente conocemos como direcciones IP (Internet Protocol). Técnicamente, ARPANET también comenzó a parecerse más al actual internet; por ejemplo, las “cajas negras” reciben el nombre de routers (enrutadores) y gateways (puertas de enlace), que son aparatos que actualmente las empresas con las que contratamos el servicio ponen en nuestras casas para conectarnos.

El 73 fue un gran año para la apertura de la red porque se hizo la primera conexión internacional a ARPANET con la University College of London. Además, se presenta una nueva red: Ethernet.

1974. Apenas dos años después de que se presentó ARPANET al público, surge Telenet, la primera versión comercial. Se publican las especificaciones detalladas del TCP/IP.

1975. Llegan los primeros enlaces de satélite y se crea el Xerox PARC, el primer router

1977. Xerox obtiene la patente de Ethernet.

1979. Surgen los primeros emoticones

1982. Se establece el TCP/IP como el protocolo base de ARPANET y surge la primera definición de qué es internet: Una red TCP/IP que conecta otras redes TCP/IP más pequeñas. Avanza el uso de redes en Europa y Xerox libera la marca Ethernet.

1983. Todas las computadoras conectadas a ARPANET transitan oficialmente de NCP a IP y surge el Domain Name System (DNS), que recurre a las bases de datos para detectar la dirección IP de los usuarios y ofrece su ubicación.

1984. Apple lanza su famosa Macintosh.

1985. Se otorga el primer dominio de internet a la compañía Symbolics Inc. (symbolics.com).

1986. Se desarrolla el Network News Transfer Protocol (NNTP) con miras a mejorar la transferencia de News por TCP/IP. En México, aunque aún no se cuenta con mucha infraestructura para este tipo de tecnología, surgen los registros MX para poder recibir correos electrónicos aunque los usuarios no tengan una dirección IP.

1987. Surge en Estados Unidos el primer operador privado (ISP) que ofreció el servicio de Internet con fines comerciales (UUNet). Recordemos que en el 74 llegó Telenet, pero era una tecnología tan nueva que EU aún no tenía la infraestructura para que llegara a la mayor parte de la población, al inicio solo acaparó la atención de personas relacionadas con la informática.

1988. El 12 de octubre se realizó la primera conexión a internet en México que fue entre el Tec de Monterrey, en el Campus Monterrey y la Escuela de Medicina de la Universidad de Texas, en San Antonio.

Daniel Trujillo, uno de los pioneros del Tec de Monterrey que participó en la primera conexión a internet entre México y EU. (Foto: Cortesía Rafael Ibáñez / Tec de Monterrey)

Ese año, se registró el primer ciberataque. Se trató de un malware conocido como “gusano Morris” que infectó a 6,000 de los 60,000 usuarios que tenía ARPANET en ese momento, por esto, DARPA creó un Equipo de Respuesta a Emergencias Informáticas.

1990. Esta década comienza con la muerte oficial de ARPANET, sustituida por la National Science Foundation’s Network (NSFNET), una serie de redes desarrolladas por el gobierno de EU a través de la National Science Foundation, que terminó siendo reemplazada por los operadores comerciales.

Para este momento, internet ya era ampliamente conocido entre las élites científicas de todo el mundo y tras el diseño de una arquitectura más abierta, informáticos internacionales pudieron sumar opciones para su ampliación. 

1991. Desde la Organización Europea para la Investigación Nuclear (CERN, por sus siglas en francés) −con sede en Suiza y que alberga el laboratorio de física de partículas más grande del mundo−, el británico Tim Berners-Lee presentó la World Wide Web (Red Informática Mundial) un sistema que a través de internet, transmite diferentes tipos de datos por medio del Protocolo de Transferencia de Hipertextos (HTTP) y cuyo código quedó completamente libre y con la promesa de que no se cobraría por su uso.

Tim Berners-Lee posa junto a su computadora que de fondo muestra el histórico logo de la web, creado por Robert Cailliau, un ingeniero del CERN que también colaboró en el desarrollo de la World Wide Web. (Foto: CERN).

1994. Tim Berners-Lee funda el Consorcio de la World Wide Web (W3C), con sede en el MIT, a fin de estandarizar el desarrollo de la web. Surge Yahoo! como uno de los primeros buscadores, así como Amazon y otras tiendas virtuales. 

1995. Microsoft presenta su Windows 95 y la web (www) se afinca como la tecnología de soporte de internet por excelencia, al superar en efectividad a otros protocolos como el FTP. En EU, se extingue oficialmente la NSFNET y los proveedores telefónicos comienzan a ofrecer el servicio de internet, por lo que comienza a tener un alcance masivo. Se crea eBay, una de las primeras tiendas de subastas y comercio electrónico. 

1998. Surge Google, quien llegó a desbancar a otros motores de búsqueda como AltaVista y Yahoo! y que revolucionó la industria del comercio por internet al presentar AdWords, su sistema de publicidad en línea en el 2000.

2000. En esta década comenzó el boom de internet, que al llegar a un público masivo a través de operadores telefónicos inició una verdadera revolución que cambió la forma en la que nos comunicamos. 

Tras décadas sentados frente al televisor, la llegada de YouTube en 2005 cambió el tipo de consumo tanto de programas como de publicidad de los niños y jóvenes de esa década. Además, surgieron las redes sociales, en 2003 arribó Myspace, en 2004 fue Facebook, en 2006 se unió Twitter (hoy X) y en 2010 fue el turno de Instagram.

La transformación estaba completa, ese proyecto militar que comenzó en los laboratorios del MIT había logrado conectar al mundo entero e inició una era digital que cambió la vida cotidiana de la mayoría de las personas alrededor del planeta.

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